El helicóptero marciano

Si hay una agencia espacial que sabe cómo impactar sobre la opinión pública esa es la agencia espacial norteamericana (NASA).  La noticia de que la futura misión Mars2020 incluirá un pequeño helicóptero que volará de forma autónoma sobre la superficie de Marte ha saltado a todos los medios tras ser confirmada hace pocos días y ya todo el mundo habla del ingenio de 1.8 Kg y tan pequeño como una pelota infantil.

El helicóptero formará parte del rover norteamericano que llegará a Marte en 2020.

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Vídeo de presentación del helicóptero que volará sobre la superficie de Marte. Crédito:NASA/JPL

Marte se encuentra a varios minutos-luz, por lo que el artilugio tendrá que disponer de capacidades autónomas de vuelo y navegación. Una vez el Rover haya aterrizado, el helicóptero será depositado en el suelo. Entonces el Rover será programado para alejarse hasta una posición segura. Tras una serie de comprobaciones con el helicóptero sobre la superficie marciana, se ordenará a este realizar su vuelo inaugural. Será el primer vuelo de una nave de este tipo sobre un planeta que no es la Tierra.

Se han programado una serie de vuelos muy sencillos, primero solo vertical y luego de navegación desplazando el helicóptero en horizontal a zonas cada vez más alejadas del Rover.

 

Mars Helicopter Scout

El helicóptero tiene los elementos básicos para cumplir su misión: los rotores, una radio, paneles solares para cargar sus baterías, una cámara, etc. Crédito: NASA/JPL

NASA/JPL reconoce este proyecto como de alto riesgo, es decir, puede que el aparato no vuele tal y como se desea, pero si no lo hace, la misión principal Mars2020 no se verá afectada y si, finalmente, el helicóptero vuela correctamente, se abrirá una puerta a una nueva forma de exploración planetaria.

Así debe ser entendido este experimento que es lo que se denomina un demostrador tecnológico. Se trata de una parte de la misión no esencial para los objetivos científicos de Mars2020 pero que si tiene éxito puede inspirar otros desarrollos en misiones futuras.

Más allá de los beneficios científicos y tecnológicos que pueda ofrecer, NASA y JPL saben que este experimento es fundamental a nivel mediático para animar a las nuevas generaciones y para que el gran público se sienta atraído por la exploración espacial. Eso, en si mismo, ya es un objetivo encomiable.

 

Otras historias de Mars2020: Entrevista con el investigador principal de la estación meteorológica española MEDA que llegará a Marte en 2021

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El Rover Curiosity ha descubierto moléculas orgánicas en Marte

El equipo del Rover Curiosity acaba de anunciar que ha encontrado moléculas orgánicas sobre rocas de la superficie de Marte. Estas moléculas son habitualmente asociadas con la vida, sin embargo, NASA/JPL se ha apresurado a aclarar que hay procesos no-biológicos que también pueden dar lugar a dichas moléculas. Por tanto, este descubrimiento no es una prueba directa de que haya existido vida en el planeta rojo, pero si que es una esperanzadora pista que apunta en la buena dirección sobre esa posibilidad.

 

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Se tomaron muestras de roca taladrando el suelo unos pocos centímetros. Crédito: NASA/JPL

 

Curiosity ha realizado el estudio sobre dos zonas rocosas distintas utilizando el instrumento SAM que es un laboratorio químico rodante capaz de analizar muestras de rocas marcianas en búsqueda de compuestos de carbono. El instrumento calienta la muestra de roca hasta que lo vaporiza, entonces, analiza estos gases con un espectrómetro láser identificando los compuestos. Con él, los investigadores han podido concluir que estos compuestos orgánicos se encuentran en rocas con una antigüedad de unos 3000 millones de años.

The Sample Analysis at Mars (SAM) instrument, at NASA's Goddard Space Flight Center, Greenbelt, Md., will analyze samples of material collected by the rover's arm.

Instrumento SAM. El encargado de identificar los compuestos de las rocas marcianas. Crédito: NASA/JPL/GSFC

 

 

El Rover Curiosity aterrizó en Agosto de 2012 sobre la superficie de Marte. Desde entonces ha estado recorriendo varios kilómetros del cráter Gale. Esta imagen muestra su recorrido desde el punto de aterrizaje en la estrella de color azul en la parte superior de la imagen hasta el verano de 2017 en la parte inferior.

Mid-2017 Map of NASA's Curiosity Mars Rover Mission

Ruta seguida por el Rover desde su aterrizaje en 2012

NASA/JPL también ha anunciado a la vez otro segundo descubrimiento y es la evolución estacional del metano en la atmósfera de Marte. La presencia de este gas, también asociado habitualmente a actividad biológica, es conocido en Marte desde hace ya bastante tiempo, sin embargo, no se conocía esta evolución temporal dependiendo de la estación. Se han encontrado que cantidades de metano que parecen ser mayores en verano y decaer en invierno. Esa estacionalidad da información a los investigadores para intentar comprender el origen de ese metano.

Curiosity Detects "Tough" Organics on Mars

La cantidad de metano en el cráter Gale tiene un comportamiento repetitivo y asociado a las estaciones. Crédito: NASA/JPL

De nuevo, prudentemente, los investigadores advierten que este metano se puede formar sin necesidad de presencia de vida.

Sea como sea, sin ser pruebas de vida inequívocas, estos dos descubrimientos de Curiosity son importantes de cara a comprender si el planeta Marte albergó vida en el pasado.