Esperando noticias de Schiaparelli

Giovanni Schiaparelli fue un astrónomo italiano que creyó ver unos canales en Marte durante sus observaciones con telescopio en el año 1877. Hoy, la Agencia Espacial Europea le rinde homenaje poniendo su nombre a un módulo de descenso que debería de haber aterrizado en Marte hace unas pocas horas. Esta sonda es un demostrador de entrada en la atmósfera marciana y de capacidad de aterrizaje sobre el planeta. La misión clave es esa y, por ello, sus baterías no son recargables lo que hará que en un periodo corto (entre tres y diez días) después del aterrizaje, la sonda finalice su misión.

Schiaparelli ha viajado hasta Marte unida a TGO (de Trace Gas Orbiter TGO). TGO se quedará orbitando Marte y se dedicará a estudiar los gases del planeta rojo, poniendo especial atención en el gas metano, un indicador que puede ser asociado a ciertas formas de vida orgánica.

Según las últimas noticias, TGO está cumpliendo su misión según lo previsto y se encuentra en órbita alrededor del planeta con normalidad.

La nave TGO con la sonda Schiaparelli (parte superior) (crédito imagen: ESA)

Por su parte, Schiaparelli se separó de su nave nodriza el pasado día 16 para comenzar la operación de descenso sobre Marte. Desde ese momento, comenzó una compleja operación que finalizó ayer con la entrada, descenso y aterrizaje. La fase crítica final dura unos seis minutos y es el momento en el que entra en funcionamiento toda la maquinaria de frenado de la delicada sonda.

Secuencia de entrada, descenso y aterrizaje (Crédito imagen: ESA)

En primer lugar, entrará en escena el escudo térmico que permite que la parte más delicada de la sonda mantenga una temperatura razonable cuando toda la cápsula entra a una velocidad de más de 20000 km/h. Este escudo soportará temperaturas de 800 a 1000 grados. Más tarde, un gigantesco paracaídas frenará la nave cuando se encuentre a unos 1000 metros sobre la superficie. Finalmente, unos cohetes realizarán un último frenado y gobernarán la operación de aterrizaje.

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Pulsa en la imagen de arriba para ver la simulación de la operación de entrada en Marte

Pues bien, toda esta operación crítica ha tenido lugar ayer y ya sabemos que la primera fase de la operación ha transcurrido según lo esperado. ESA tiene datos de esta primera fase del descenso gracias al mayor interferómetro disponible (el Giant Metrewave Radio Telescope (GMRT) en India). Este radiotelescopio recibió señales de Schiaparelli unos 75 minutos antes del contacto con las capas altas de la atmósfera marciana.

Sin embargo, por razones que se desconocen, la transmisión desde la sonda se detuvo en un determinado momento. ESA está trabajando para analizar unos pocos Megabytes de telemetría que puedan dar información de lo ocurrido.

Se espera poder volver a contactar a través de tres naves que se encuentran en orbita alrededor de Marte, tanto desde Mars Express de la ESA como mediante Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) y Mars Atmosphere & Volatile Evolution (MAVEN) de NASA. También el radiotelescopio GMRT tendrá ventanas de comunicaciones con Schiaparelli.

Quedamos pues a la espera de noticias para saber si el aterrizaje ha sido un éxito o bien la nave sufrió alguna anomalía y se estrelló contra la superficie marciana. Esperemos lo primero.

 

 

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