Imágenes de alta resolución del impacto de Schiaparelli

Tal y como comentábamos hace unos días, la cámara de alta resolución de MRO (HiRISE) ha fotografiado la zona en la que se estrelló Schiaparelli.

La imagen muestra tres zonas de interés; arriba a la izquierda que es la zona de impacto de Schiaparelli, con aparentes restos de una explosión y, muy cercano también, un extraño arco en la superficie de Marte para el que aún no se ha encontrado explicación.

En la parte inferior izquierda, a unos 1.4 Km de la nave, se encuentran los restos del paracaídas y el escudo trasero de la nave.

Por último, en la parte superior izquierda de la imagen, se puede apreciar el impacto de otro objeto que probablemente sea el escudo térmico delantero.

Aquí está la imagen original del orbitador MRO

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Imagen de alta resolución de la zona de impacto de Schiaparelli

(Crédito: NASA/JPL/University of Arizona)

El violento impacto de Schiaparelli contra el suelo marciano ha creado un cráter de unos 50 cm de profundidad según los cálculos de la ESA.

Desde dicho cráter, se puede apreciar una extensión oscura hacia la izquierda de la imagen que parece ser el efecto de la explosión que se considera muy probable porque los tanques de combustible que portaba la nave (hidracina) estarían cargados en el momento del choque puesto que, según la telemetría, los retrocohetes se encendieron mucho menos tiempo del planeado (tan solo unos 4 segundos).

A continuación mostramos un zoom de la imagen original de la web de la misión MRO. Además de la zona del cráter y el extraño arco, parece haber algo de color blanco en la parte inferior derecha que podría ser un resto de la nave. Se espera que las sucesivas pasadas del orbitador MRO de JPL/NASA muestre esta zona aún con mejor calidad en unos días.

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Zoom de la imagen original en la zona del impacto del lander

(Crédito: MRO NASA/JPL/University of Arizona)

He procesado algo la imagen para poder visualizar mejor toda la zona afectada por el brutal choque. Se puede apreciar que la superficie afectada por impacto es mucho mayor de lo que podría parecer en la imagen original y que salen varios ‘jets’ desde el impacto central. El ‘jet’ que sale hacia la parte superior derecha es del terreno y no parece relacionado con el choque.

A la derecha, la traza con forma de arco sí que es claramente un efecto de la caída de Schiaparelli. Se puede apreciar que tiene una parte acentuada y otra, mucho más difusa, que se extiende hacía la parte superior de la imagen. No hay, por el momento, explicación para dicho rastro.

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Procesado de la imagen en la zona del impacto del lander

(Crédito: NASA/JPL/University of Arizona –Procesado: Antonio Peña)

Contrastando mucho la imagen y manteniendo la referencia de escala a su lado permite percatarse que los efectos del choque del lander tienen unos 100 metros de largo y que se extiende de forma difusa hacia la parte superior.

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Extensión del efecto del choque sobre el suelo de Marte

(Crédito: NASA/JPL/University of Arizona –Procesado: Antonio Peña

Ingenieros de la ESA están analizando la telemetría disponible (unos 600 Mb) y estiman tener un informe con conclusiones a mediados del mes de Noviembre.

El escudo térmico parece ser la pieza que se encuentra en la parte superior derecha de la imagen.

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Restos del escudo térmico frontal

(Crédito: NASA/JPL/University of Arizona –Procesado: Antonio Peña)

Por último, en la parte inferior de la imagen original que ha adquirido MRO, se pueden apreciar dos objetos de color blanco que, casi con certeza, son el paracaídas y el escudo trasero.

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Zoom de la zona en la que aparecen el paracaídas y el escudo trasero

(Crédito: MRO NASA/JPL/University of Arizona)

 

Permaneceremos atentos porque se espera que el orbitador MRO aporte imágenes en color y parejas de imágenes estereoscópicas en unos días.

 

 

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El orbitador MRO de JPL/NASA encuentra Schiaparelli

Ya adelantábamos que era cuestión de horas. El planeta rojo está siendo monitorizado constantemente mediante varios orbitadores, tanto de JPL/NASA como de ESA, por lo que era previsible que se encontrase pronto a la maltrecha Schiaparelli.

Ha sido el orbitador norteamericano MRO el que lo ha hecho con su cámara de baja resolución. La imagen inferior tiene 6 metros por pixel de resolución.

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Imagen del orbitador MRO en el que se muestran los restos de Schiaparelli (Crédito: JPL/NASA)

En la imagen parecen encontrarse el enorme paracaídas de 12 metros (es el punto brillante que aparece en la imagen superior). Más arriba, como a un kilómetro de distancia, aparece un punto más oscuro que parece el lugar en el que aterrizó Schiaparelli.

 

Lo último de Exomars

La misión que ESA ha puesto en Marte estos pasados días puede ser calificada de exitosa en el sentido que se ha colocado un orbitador (la nave TGO) correctamente sobre la trayectoria programada. Esta nave comenzará a proporcionar datos científicos relevantes en las próximas semanas analizando gases de interés biológico y otros.

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TGO está en la órbita correcta alrededor de Marte (crédito: ESA)

Otra función relevante de esta nave TGO es que hará de intermediario de comunicaciones entre rovers posados en la superficie de Marte y la Tierra. Los rovers sobre la superficie de Marte utilizan relays (intermediarios) para comunicar con Tierra ya que tienen unas mínimas capacidades de comunicación directa. TGO, junto con otros orbitadores, hará de canal de comunicaciones con Tierra para rovers tanto los futuros europeos como norteamericanos.

En lo referente a las últimas noticias sobre la sonda Schiaparelli la situación no es tan positiva. La sonda debía haberse posado de forma controlada sobre la superficie de Marte el pasado día 19 pero algo funcionó mal.

Se han analizado las telemetrías que la nave emitió durante la fase inicial de la entrada en la atmósfera marciana y en un primer momento, todo parecía ir bien. El escudo térmico funcionó correctamente. La secuencia de apertura del paracaídas también parece haberse ejecutado con normalidad, sin embargo, algo no programado ocurrió en el momento en el que el paracaídas y escudo térmico deberían haberse separado de la nave.

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Recreación artística de cómo Schiaparelli debería reposar sobre Marte (crédito:ESA) 

También hay datos que indican que los retrocohetes se encendieron brevemente. Algo que debía ocurrir en la última fase de aterrizaje.

ESA hace hincapié en que hay que esperar a analizar los datos a fondo, tanto las telemetrías procedentes del radiotelescopio GMRT que observó la entrada de Schiaparelli desde Tierra, como desde el orbitador Mars Express en las proximidades de Marte.

Permaneceremos atentos. Los orbitadores nos mostrarán una imagen de alta resolución de la zona en poco tiempo.

 

Esperando noticias de Schiaparelli

Giovanni Schiaparelli fue un astrónomo italiano que creyó ver unos canales en Marte durante sus observaciones con telescopio en el año 1877. Hoy, la Agencia Espacial Europea le rinde homenaje poniendo su nombre a un módulo de descenso que debería de haber aterrizado en Marte hace unas pocas horas. Esta sonda es un demostrador de entrada en la atmósfera marciana y de capacidad de aterrizaje sobre el planeta. La misión clave es esa y, por ello, sus baterías no son recargables lo que hará que en un periodo corto (entre tres y diez días) después del aterrizaje, la sonda finalice su misión.

Schiaparelli ha viajado hasta Marte unida a TGO (de Trace Gas Orbiter TGO). TGO se quedará orbitando Marte y se dedicará a estudiar los gases del planeta rojo, poniendo especial atención en el gas metano, un indicador que puede ser asociado a ciertas formas de vida orgánica.

Según las últimas noticias, TGO está cumpliendo su misión según lo previsto y se encuentra en órbita alrededor del planeta con normalidad.

La nave TGO con la sonda Schiaparelli (parte superior) (crédito imagen: ESA)

Por su parte, Schiaparelli se separó de su nave nodriza el pasado día 16 para comenzar la operación de descenso sobre Marte. Desde ese momento, comenzó una compleja operación que finalizó ayer con la entrada, descenso y aterrizaje. La fase crítica final dura unos seis minutos y es el momento en el que entra en funcionamiento toda la maquinaria de frenado de la delicada sonda.

Secuencia de entrada, descenso y aterrizaje (Crédito imagen: ESA)

En primer lugar, entrará en escena el escudo térmico que permite que la parte más delicada de la sonda mantenga una temperatura razonable cuando toda la cápsula entra a una velocidad de más de 20000 km/h. Este escudo soportará temperaturas de 800 a 1000 grados. Más tarde, un gigantesco paracaídas frenará la nave cuando se encuentre a unos 1000 metros sobre la superficie. Finalmente, unos cohetes realizarán un último frenado y gobernarán la operación de aterrizaje.

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Pulsa en la imagen de arriba para ver la simulación de la operación de entrada en Marte

Pues bien, toda esta operación crítica ha tenido lugar ayer y ya sabemos que la primera fase de la operación ha transcurrido según lo esperado. ESA tiene datos de esta primera fase del descenso gracias al mayor interferómetro disponible (el Giant Metrewave Radio Telescope (GMRT) en India). Este radiotelescopio recibió señales de Schiaparelli unos 75 minutos antes del contacto con las capas altas de la atmósfera marciana.

Sin embargo, por razones que se desconocen, la transmisión desde la sonda se detuvo en un determinado momento. ESA está trabajando para analizar unos pocos Megabytes de telemetría que puedan dar información de lo ocurrido.

Se espera poder volver a contactar a través de tres naves que se encuentran en orbita alrededor de Marte, tanto desde Mars Express de la ESA como mediante Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) y Mars Atmosphere & Volatile Evolution (MAVEN) de NASA. También el radiotelescopio GMRT tendrá ventanas de comunicaciones con Schiaparelli.

Quedamos pues a la espera de noticias para saber si el aterrizaje ha sido un éxito o bien la nave sufrió alguna anomalía y se estrelló contra la superficie marciana. Esperemos lo primero.