La misión marciana Insight cancela su lanzamiento para 2016

La misión norteamericana a Marte Insight (Interior Exploration using Seismic Investigations Geodesy and Heat Transport) ha sido pospuesta. La fecha de lanzamiento prevista era Marzo de 2016, sin embargo, NASA se ha visto obligada a tomar la decisión de suspender el lanzamiento ya a finales del 2015.

El motivo son los problemas con el instrumento principal de la sonda marciana, el sismógrafo Seismic Experiment for Interior Structure (SEIS), encargado de medir movimientos de las placas superficiales de Marte y poder caracterizar la corteza del planeta. Así se obtendría valiosa información sobre la estructura e historia del planeta rojo.

Sismógrafo SEIS (Crédito: NASA/JPL/CNES)

SEIS es responsabilidad directa del CNES (Le site du Centre national d´études spatiales) francés. El instrumento es un reto en cuanto a precisión y resolución y hace tiempo que eran conocidos los problemas con el vacío que requieren sus sensores. Hubo un fallo hace unos meses que se pudo corregir a tiempo, pero este nuevo fallo, ya muy cercano a la fecha del lanzamiento, ha hecho que haya que suspender la misión. Al menos, por ahora.

insight

 Imagen artística de la nave Insight y sus sensores (el sismógrafo SEIS está debajo del panel solar izquierdo). Crédito: NASA/JPL

La misión Insight lleva otros instrumentos de interés aparte de este sismógrafo de precisión; el instrumento HP3 (responsabilidad del DLR alemán) que penetrará en la corteza del planeta unos cinco metros para medir la temperatura en su interior, el instrumento RISE (JPL), que se encarga de medir gracias al efecto Doppler con precisión centimétrica los movimientos del planeta y cómo varía su rotación y también, como no, cámaras que proporcionen imágenes de la superficie marciana. Por último, Insight porta el instrumento TWINS, con dos cabezas capaces de medir el viento y la temperatura. TWINS es responsabilidad española desde el CAB (Centro de Astrobiología).

 

Imagen del instrumento de medida térmica HP3 (Crédito: DLR/Astronika)

Uno de los dos cabezales del instrumento TWINS. (Crédito: CAB/Crisa-Airbus)

 

Las órbitas terrestres y marcianas hacen que haya ventana de lanzamiento apropiada cada 26 meses. Por ello, esta oportunidad perdida llevará a, como mínimo, un notable retraso en la misión.

Jim Green, director de la Planetary Science Division, ha comparado esta difícil decisión para retrasar la misión Insight con aquella tomada en 2008 para retrasar el lanzamiento del rover Mars Science Laboratory (MSL). En aquel momento, una decisión muy difícil para NASA y que, con el tiempo, Green afirma se ha demostrado muy acertada, dado el éxito del aterrizaje y longevidad de la misión.

Como siempre, desde AstronomiaConCuchara, estaremos atentos al futuro de esta interesante misión al planeta que sigue más de moda en la exploración espacial; el rojizo Marte.

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