La misión marciana Insight cancela su lanzamiento para 2016

La misión norteamericana a Marte Insight (Interior Exploration using Seismic Investigations Geodesy and Heat Transport) ha sido pospuesta. La fecha de lanzamiento prevista era Marzo de 2016, sin embargo, NASA se ha visto obligada a tomar la decisión de suspender el lanzamiento ya a finales del 2015.

El motivo son los problemas con el instrumento principal de la sonda marciana, el sismógrafo Seismic Experiment for Interior Structure (SEIS), encargado de medir movimientos de las placas superficiales de Marte y poder caracterizar la corteza del planeta. Así se obtendría valiosa información sobre la estructura e historia del planeta rojo.

Sismógrafo SEIS (Crédito: NASA/JPL/CNES)

SEIS es responsabilidad directa del CNES (Le site du Centre national d´études spatiales) francés. El instrumento es un reto en cuanto a precisión y resolución y hace tiempo que eran conocidos los problemas con el vacío que requieren sus sensores. Hubo un fallo hace unos meses que se pudo corregir a tiempo, pero este nuevo fallo, ya muy cercano a la fecha del lanzamiento, ha hecho que haya que suspender la misión. Al menos, por ahora.

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 Imagen artística de la nave Insight y sus sensores (el sismógrafo SEIS está debajo del panel solar izquierdo). Crédito: NASA/JPL

La misión Insight lleva otros instrumentos de interés aparte de este sismógrafo de precisión; el instrumento HP3 (responsabilidad del DLR alemán) que penetrará en la corteza del planeta unos cinco metros para medir la temperatura en su interior, el instrumento RISE (JPL), que se encarga de medir gracias al efecto Doppler con precisión centimétrica los movimientos del planeta y cómo varía su rotación y también, como no, cámaras que proporcionen imágenes de la superficie marciana. Por último, Insight porta el instrumento TWINS, con dos cabezas capaces de medir el viento y la temperatura. TWINS es responsabilidad española desde el CAB (Centro de Astrobiología).

 

Imagen del instrumento de medida térmica HP3 (Crédito: DLR/Astronika)

Uno de los dos cabezales del instrumento TWINS. (Crédito: CAB/Crisa-Airbus)

 

Las órbitas terrestres y marcianas hacen que haya ventana de lanzamiento apropiada cada 26 meses. Por ello, esta oportunidad perdida llevará a, como mínimo, un notable retraso en la misión.

Jim Green, director de la Planetary Science Division, ha comparado esta difícil decisión para retrasar la misión Insight con aquella tomada en 2008 para retrasar el lanzamiento del rover Mars Science Laboratory (MSL). En aquel momento, una decisión muy difícil para NASA y que, con el tiempo, Green afirma se ha demostrado muy acertada, dado el éxito del aterrizaje y longevidad de la misión.

Como siempre, desde AstronomiaConCuchara, estaremos atentos al futuro de esta interesante misión al planeta que sigue más de moda en la exploración espacial; el rojizo Marte.

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Catalina: Un cometa para estas Navidades

Estas fiestas navideñas estarán animadas, entre otros motivos, por un cometa que, con un poco de suerte, será visible a simple vista desde cielos oscuros.

En Noviembre de 2013, tuvimos la visita del cometa ISON, que, finalmente, acabó con la desintegración del mismo al pasar por las proximidades del Sol. Esperemos tener más suerte esta vez y que podamos disfrutar del cometa plenamente. Si se cumplen las previsiones y el cometa no pierde brillo, su observación desde un cielo oscuro con unos prismáticos o pequeño telescopio será muy interesante.

El cometa en cuestión se llama C/2013 US10 Catalina. Es un cometa que se descubrió en 2013 por un prolífico sistema dedicado a la monitorización de objetos cercanos a la Tierra (Near Earth Objects -NEOs-) y de cometas.

Una de las mejores imágenes del cometa Catalina del estupendo observador de cometas José Chambo

El cometa empieza a ser observable desde el hemisferio Norte en estos días aunque aún está bajo sobre el horizonte. Ahora mismo, los planetas Venus y la estrella Spica de la constelación de Virgo son una buena referencia para intentar buscar el cometa.

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Posición del cometa en la mañana del día 4 de Diciembre de 2015. Justo debajo del planeta Venus y ligeramente a la izquierda (Imagen: Stellarium)

 

Ya están tomándose las primeras imágenes del cometa en las que se pueden apreciar dos colas y algún observador ya habla de hasta tres.

Comet-Catalina-11-24-2015-Michael-Jaeger-e1448841637720Cometa Catalina fotografiado a finales del mes de Noviembre 2015 (Crédito: Michael Jaeger)

El cometa va a ir aumentando de brillo y aumentando su altura sobre el horizonte. Si no ocurre nada extraño, se espera que sea visible a simple vista desde cielo oscuro, pero con estos objetos helados nunca se sabe y pudiera ser poco compacto y perder masa más rápido de lo esperado y perder brillo e interés. Habrá que estar atentos.

La carta de búsqueda para localizar el cometa durante los meses de Diciembre y Enero es la siguiente en la que se indica día del mes y la posición del cometa.

Northern DashCarta de localización del cometa C/2013 US10 Catalina (Crédito: Sky&Telescope)

En AstronomíaConCuchara iremos contando la evolución de esta bola de hielo en su viaje al interior del Sistema Solar. A mediados de Enero de 2016 se espera el máximo de brillo sobre la magnitud 5.