Agua en Marte… hoy

A finales de este mes de Octubre de 2015, la NASA hizo público que poseía fuertes indicios de presencia de agua líquida fluyendo por la superficie de Marte. Agua que podía estar circulando por la superficie marciana incluso hoy en día. Dicha noticia se apoyaba en un trabajo que ha realizado un amplio grupo de científicos basándose en observaciones del orbitador Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) que sobrevuela Marte desde el año 2006 analizando la superficie del planeta.

Concepto artístico de MRO

Visión artística del orbitador MRO sobre la superficie de Marte (Crédito: NASA/JPL/Caltech)

Esta posible detección de agua en la superficie marciana se basa en unas bandas oscuras detectadas en numerosas partes del planeta y que muestran evolución estacional. Dichas bandas han sido llamadas, con cierta prudencia, Recurring Slope Lineae (RSL). Estas RSL parecen evolucionar descendiendo las pendientes marcianas durante las estaciones cálidas y atenuarse durante las estaciones frías.

Toda esta historia comienza hacia 2010, cuando Lujendra Ojha, aún un estudiante de la Universidad de Arizona, identificó esas RSL en imágenes de la cámara de alta resolución del orbitador MRO (High Resolution Imaging Science Experiment -HiRISE-). Estudios más detallados con otro instrumento del MRO, el Compact Reconnaissance Imaging Spectrometer for Mars (CRISM) han confirmado que esas zonas presentan sales hidratadas cuando se encuentran en las RSL anchas propias de estaciones cálidas. En otras zonas, donde las bandas no eran tan abultadas, las observaciones no mostraban dichas sales. Se cree que, en estas zonas, las sales pueden ayudar a derretir el agua congelada de igual manera que lo hace la sal que esparcimos en las carreteras aquí en la Tierra para evitar el hielo sobre las mismas.

Estas sales hidratadas se han asociado a percloratos, otro compuesto que ya Curiosity y Phoenix habían identificado en sus respectivas zonas de sondeo. Incluso algún científico cree que las sondas Viking de los ’70 ya mostraban rastros de dicho compuesto. NASA ha confirmado que cierta variedad de perclorato puede ser útil como combustible para cohetes. Otra jugosa vía para el estudio sobre las posibilidades de regreso de una futura misión tripulada a Marte.

 

La imagen que se ha utilizado para mejor representar la existencia de las RSL (Crédito: NASA/JPL)

La imagen en falso color de arriba muestra las RSL. Líneas de color negro de docenas de metros que la NASA cree suponen agua salada líquida fluyendo por las pendientes del terreno marciano.

A partir de aquí, se imponen nuevos estudios tanto de los rovers que se encuentran actualmente sobre la superficie de Marte como de orbitadores como el MRO. Por supuesto, la misión Mars 2020 de NASA/JPL y la europea Exomars serán clave para confirmar, o no, que se trata de agua fluyendo sobre la superficie de otro planeta. Ese agua que, sabemos, es un estupendo medio de desarrollo de la vida.

exomars

Los dos rovers que circularán pronto por la superficie de Marte (Mars2020 de NASA/JPL y Exomars de la ESA)

Por otra parte, y no menos importante, este descubrimiento no ha hecho sino acentuar la importancia de un debate ya antiguo sobre cómo evitar la contaminación Marte, la denominada planetary protection (protección planetaria) se está convirtiendo en una preocupación principal si enviamos un rover sobre una de esas zonas RSL. Es cierto que las naves que enviamos allí son esterilizadas hasta cierto punto, pero es difícil alcanzar un nivel de esterilización profunda sin dañar la electrónica y materiales del delicado robot. La existencia de agua líquida no hace sino dificultar más aún el control de la propagación de los posibles organismos con vida que se pudieran alojar en un rover enviado desde Tierra.

NASA es consciente de este asunto de la protección planetaria y, actualmente, hay acalorados debates sobre si la propia radiación ultravioleta que cae de forma natural sobre el planeta rojo pudiera hacer el trabajo de la esterilización de los artefactos que envía el ser humano sobre Marte. Este aspecto está en estudio aún y no podemos confiar, por ahora, en dicha posibilidad.

Como veis, la posibilidad de existencia de agua líquida sobre Marte, como tantas otras veces en la investigación espacial, no ha hecho sino ponernos delante un montón de problemas y cuestiones nuevas que, poco a poco, seguro iremos resolviendo.

 

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2 pensamientos en “Agua en Marte… hoy

  1. Muy bueno el post. Seguiremos este asunto con interés! Estoy seguro de que nos mantendrás informados! Para cuándo un resumen de lo que son capaces estos dos nuevos Rovers? 🙂

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