New Horizons a pocas horas de su destino… Plutón

New Horizons está acelerando hacia su punto de máximo acercamiento a Plutón. Es lo que se conoce con el nombre de fly-by, una pasada rasante sobre las cercanías de un planeta para aprovechar su fuerza de gravedad y salir lanzado en otra dirección.

La nave de la NASA está a unas pocas horas de alcanzar su destino tras más de nueve años de viaje y algún susto de última hora como el de pérdida de comunicaciones de hace tan solo unos días. Pero, al final, la nave parece totalmente operativa y está ofreciendo imágenes cada vez más detalladas de la superficie de Plutón.

Plutón, cuerpo del Sistema Solar polémico donde los haya. En 2006 la Unión Astronómica Internacional lo degradaba de planeta de pleno derecho a una categoría menor denominada Planeta Enano. La comunidad anglosajona se opuso a dicha calificación desde el principio. Oposición debido a criterios científicos pero también, no hay que ocultarlo, por ser el único planeta descubierto por un norteamericano, el astrónomo Clyde William Tombaugh en el año 1930. Sin embargo, la comunidad científica internacional lo tenía claro, cada vez se descubrían más cuerpos del mismo tipo que Plutón y… o todos o ninguno. De forma que la decisión, por votación, fue definitiva; Plutón quedaba clasificado como planeta enano y el Sistema Solar ya no tenía nueve planetas sino tan solo ocho.

En Enero de aquel mismo año 2006 en el que se desató la polémica sobre si Plutón era planeta o no, NASA efectuaba el lanzamiento de New Horizons camino de ese remoto cuerpo en la zona más externa del Sistema Solar. Daba igual si desde el tercer planeta del Sistema Solar sus habitantes lo llamaban de una manera u otra. Era otro paso más en la exploración espacial. Un paso importante por ser una nave de las destinadas a alcanzar las afueras de nuestro sistema.

Pero, por ahora, Julio de 2015, la nave está regalándonos espectaculares imágenes del pequeño cuerpo. Algunas en las que aparece el planeta enano en primer plano pero también nos ofrece imágenes del conjunto Plutón-Caronte, su luna más importante.

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Imagen de la cámara LORRI  embarcada en New Horizons (crédito: NASA/New Horizons)

La nave también arroja precisas medidas sobre el tamaño de Plutón. Y NASA ha preparado un interesante montaje para que nos hagamos idea del tamaño de Plutón cuando lo comparamos con la Tierra…

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Montaje comparando Plutón y su luna Caronte con la Tierra al fondo (crédito de la imagen: NASA)

Pero Plutón no es el destino final de New Horizons, la nave tiene un destino posterior que consiste en alcanzar cuerpos KBO… de Kuiper Belt Object… cuerpos del cinturón de Kuiper, la nube exterior del Sistema Solar que se extiende más allá de la órbita de Plutón y que acumula miles de cometas.

Permanezcamos atentos estas pocas horas que quedan del día 14. New Horizons nos va a ofrecer emocionantes imágenes.

 

 

 

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