Plutón desenmascarado…

El flyby de New Horizons ha funcionado a la perfección. La sonda ha enviado su llamada de rigor para informar a Tierra de que todo fue correcto.

La red se inunda de imágenes de Plutón, sus montañas heladas, su falta de cráteres que sugiere una superficie relativamente nueva… mil y un detalles que los científicos irán desgranando en los próximos meses…

Algunas muestras curiosas que NASA ha subido hoy a la red…

Charon

 

Las montañas heladas de Plutón. Emociona saber que son montañas en los confines del Sistema Solar…

Mountains on Pluto

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La mejor imagen de Plutón

New Horizons ha realizado su fly-by parece que tal y como se había previsto. Se están esperando las telemetrías de la nave para saber si todo ha ido según lo planeado. Entre tanto, disfrutemos de la que, a día de hoy, es la mejor imagen de Plutón.

 

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Imagen de Plutón adquirida el pasado día 13 de Julio (crédito: NASA / New Horizons mission)

Se trata de una imagen combinada entre el instrumento LORRI que ha adquirido la componente de mayor resolución y, por otra parte, la componente de color que se ha adquirido con el instrumento Ralph también embarcado en New Horizons.

Otra imagen estupenda que nos ha dejado este encuentro de New Horizons con Plutón es la imagen del planeta enano con su luna Caronte.

nh-color-pluto-charonImagen de la pareja Plutón-Caronte (Crédito: NASA / New Horizons)

New Horizons a pocas horas de su destino… Plutón

New Horizons está acelerando hacia su punto de máximo acercamiento a Plutón. Es lo que se conoce con el nombre de fly-by, una pasada rasante sobre las cercanías de un planeta para aprovechar su fuerza de gravedad y salir lanzado en otra dirección.

La nave de la NASA está a unas pocas horas de alcanzar su destino tras más de nueve años de viaje y algún susto de última hora como el de pérdida de comunicaciones de hace tan solo unos días. Pero, al final, la nave parece totalmente operativa y está ofreciendo imágenes cada vez más detalladas de la superficie de Plutón.

Plutón, cuerpo del Sistema Solar polémico donde los haya. En 2006 la Unión Astronómica Internacional lo degradaba de planeta de pleno derecho a una categoría menor denominada Planeta Enano. La comunidad anglosajona se opuso a dicha calificación desde el principio. Oposición debido a criterios científicos pero también, no hay que ocultarlo, por ser el único planeta descubierto por un norteamericano, el astrónomo Clyde William Tombaugh en el año 1930. Sin embargo, la comunidad científica internacional lo tenía claro, cada vez se descubrían más cuerpos del mismo tipo que Plutón y… o todos o ninguno. De forma que la decisión, por votación, fue definitiva; Plutón quedaba clasificado como planeta enano y el Sistema Solar ya no tenía nueve planetas sino tan solo ocho.

En Enero de aquel mismo año 2006 en el que se desató la polémica sobre si Plutón era planeta o no, NASA efectuaba el lanzamiento de New Horizons camino de ese remoto cuerpo en la zona más externa del Sistema Solar. Daba igual si desde el tercer planeta del Sistema Solar sus habitantes lo llamaban de una manera u otra. Era otro paso más en la exploración espacial. Un paso importante por ser una nave de las destinadas a alcanzar las afueras de nuestro sistema.

Pero, por ahora, Julio de 2015, la nave está regalándonos espectaculares imágenes del pequeño cuerpo. Algunas en las que aparece el planeta enano en primer plano pero también nos ofrece imágenes del conjunto Plutón-Caronte, su luna más importante.

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Imagen de la cámara LORRI  embarcada en New Horizons (crédito: NASA/New Horizons)

La nave también arroja precisas medidas sobre el tamaño de Plutón. Y NASA ha preparado un interesante montaje para que nos hagamos idea del tamaño de Plutón cuando lo comparamos con la Tierra…

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Montaje comparando Plutón y su luna Caronte con la Tierra al fondo (crédito de la imagen: NASA)

Pero Plutón no es el destino final de New Horizons, la nave tiene un destino posterior que consiste en alcanzar cuerpos KBO… de Kuiper Belt Object… cuerpos del cinturón de Kuiper, la nube exterior del Sistema Solar que se extiende más allá de la órbita de Plutón y que acumula miles de cometas.

Permanezcamos atentos estas pocas horas que quedan del día 14. New Horizons nos va a ofrecer emocionantes imágenes.

 

 

 

El encuentro de la sonda New Horizons con Plutón salpicado por problemas de comunicaciones

Después de más de nueve años de viaje atravesando el Sistema Solar, New Horizons está a punto de tener su encuentro (fly-by) con Plutón en tan solo unos días. NASA diseñó esta sonda que pretende estudiar el sistema Plutón y sus satélites y, más tarde, saldrá expulsada al exterior de Sistema Solar para obtener información sobre el misterioso Cinturón de Kuiper, donde sabemos que hay un gran número de cuerpos de tipo transneptuniano. Cuerpos como Plutón, Sedna, etc.

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Trayectoria que ha seguido New Horizons  (Crédito: Johns Hopkins APL)

Y justo ahora, unos días antes del sobrevuelo que hará sobre Plutón, NASA ha reportado una pérdida de comunicaciones con su New Horizons. La anomalía duró algo más de una hora y después se volvieron a restaurar las comunicaciones con Tierra.

Parecen indicar que algún computador de la sonda ha  tenido un problema y se ha tenido que activar la unidad redudante. La nave ha pasado a “modo seguro” que es el modo que permitirá analizar qué ha podido ocurrir.

La activación de una unidad redundante siempre es una complicación, pero, además, a tan solo unos días del encuentro con Plutón, esta anomalía es una noticia preocupante. Desde que se envía una señal a la sonda hasta que esta responde pasan unas nueve horas dado lo alejada que se encuentra la nave. Este retardo hace aún más difícil el análisis de esta anomalía.

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 La instrumentación que porta New Horizons (Crédito: NASA)

Estaremos atentos a la evolución de esta sonda que, como aquellos míticos Voyager o Pionner, está concebida para explorar la zona más externa del Sistema Solar.