Imagen directa de un sistema multiplanetario de otra estrella

 La investigación de exoplanetas es un tema recurrente por el que AstronomiaConCuchara.com ha sentido siempre especial interés. Este terreno de la astrofísica moderna es una interesante puerta que ha abierto la tecnología. En este blog, hace unos meses, hablábamos de cómo varios instrumentos astronómicos profesionales están obteniendo imagen directa de un planeta orbitando una estrella.

Uno de los mejores instrumentos en la observación de exoplanetas es el norteamericano Large Binocular Telescope Observatory (LBTO). Este telescopio tiene no uno, sino dos telescopios de 8.4 metros de diámetro. Mediante técnicas de interferometría este instrumento puede obtener resoluciones como si de un telescopio único de 22 metros se tratara. Esa resolución permiten detectar exoplanetas alrededor de estrellas cercanas a nuestro Sol.

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Una imagen de los dos telescopios del LBTO (Cortesía: Univ. Arizona)

Utilizando estos “prismáticos” gigantes y gracias al proyecto LEECH (LBT Exozodi Exoplanet Common Hunt), se ha iniciado una búsqueda y caracterización del exoplanetas tipo júpiter orbitando estrellas de nuestro vecindario.

Mezclando este impresionante telescopio con interferometría infrarroja se ha podido obtener la siguiente imagen, que muestra un sistema planetario con ¡cuatro planetas! orbitando una estrella vecina a nosotros.

Imagen de los cuatro planetas detectados alrededor de una estrella vecina nuestra

En esta imagen, estamos presenciando un sistema planetario completo, con cuatro planetas girando alrededor de la estrella que aparece en el centro de la imagen y que se ha ocultado mediante procesamiento digital. Esta imagen recuerda mucho a nuestro Sistema Solar como si lo observásemos desde arriba

Además, LEECH tiene otros dos objetivos científicos relevantes adicionales. El primero trata de caracterizar las posibles atmósferas que rodean a cada planeta. El segundo objetivo científico es detectar y caracterizar los discos de polvo que hay alrededor de estas estrellas próximas a nosotros.

Los discos de polvo alrededor de sistemas planetarios son bastante comunes. Incluso en nuestro propio Sistema Solar, ese polvo es detectable cuando las condiciones son propicias. Se llama luz zodiacal y es visible en buenas condiciones y justo al anocheder o al atardecer. La luz del Sol ilumina el polvo que hay en el plano de los planetas y se puede ver desde la Tierra.

Luz zodiacal antes del amanecer

 Créditos de imagen &Copyright: Yuri Beletsky(Las Campanas Observatory, Carnegie Institution)

Esa franja de luz que recorre la imagen desde el horizonte hasta la esquina superior izquierda es la Luz Zodiacal. Es el polvo que quedó tras la formación del Sistema Solar y, lógicamente, se encuentra en el mismo plano que los planetas.

 

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