Mark Gee en acción

En AstronomíaConCuchara ya hemos hecho alguna referencia a los trabajos de Mark Gee. Pues bien, este fotógrafo, afincado en Nueva Zelanda, que ya fue galardonado con el premio Astrophotographer of the Year 2013 que otorga el Royal Observatory británico, podría renovar este premio en 2014. El ganador será nombrado en Septiembre.

El trabajo más popular de Mark es Full Moon Silhouettes, en el que la Luna llena es capturada con mucho aumento y aparecen las siluetas de unas personas cruzando por delante del disco lunar. Aunque menos conocidas, sus imágenes fijas de la Vía Láctea y sus timelapses mostrando el elegante baile de nuestra galaxia en paisajes cercanos al mar son también trabajos exquisitos.

Os proponemos el último vídeo de este estupendo fotógrafo que supone un buen compendio de su trabajo hasta 2013. No os lo perdáis.

Mark Gee en acción

 

 

 

Mirando a otros mundos cara a cara

El tema de los exoplanetas, en sus vertientes de búsqueda y caracterización, es un tema recurrente en AstronomíaConCuchara.

Y es que es esta una de las ramas a las que la comunidad científica está prestando mayor atención. La búsqueda de estos esquivos mundos, para encontrar planetas cada vez más pequeños y cada vez un poco cercanos a su estrella es siempre un reto. Sin embargo, esta búsqueda se ha basado habitualmente en métodos indirectos; métodos como detectar su presencia por el balanceo de la estrella cuando es afectada por el pequeño tirón gravitacional del pequeño planeta, o detectando la disminución del brillo de la estrella al pasar el planeta por delante de la misma.

Sin embargo, la tecnología está abriendo una nueva puerta en este terreno; se trata de la observación DIRECTA de los planetas que orbitan otras estrellas. Y observación directa significa fotografiar esos mundos. Ya no se trata de métodos indirectos, sino de hacer una fotografía directa ¡Es como intentar hacer una fotografía a la cabeza de un alfiler a unos milímetros de un foco de mil vatios!

Hay varios instrumentos trabajando en esta línea; el Gemini Planet Imager (GPI) es un instrumento liderado desde Estados Unidos en el foco de un telescopio de la categoría de 8 metros ubicado en Chile. El instrumento comenzó a trabajar en 2013 y permite tomar imágenes de planetas un millón de veces más débil que su estrella.

A continuación, mostramos una imagen de los primeros resultados. Se trata de la estrella Beta Pictoris b y el exoplaneta que la orbita. Se han utilizado técnicas de óptica adaptativa (con objeto de obtener máxima resolución espacial) y coronográficas (para disminuir el brillo de la estrella). El planeta es el objeto en la parte inferior de la imagen, en el centro está la estrella eclipsada por máscaras ópticas.

 

GPI_pictoris

Crédito de la imagen: GPI, Christian Marois, NRC Canada.

Puede parecer que la imagen es pobre, sin muchos detalles, pero se trata de una fotografía de un exoplaneta. Estamos retratando, cara a cara, otro mundo. Esos pocos pixeles de la imagen muestran un mundo como los que pueblan el Sistema Solar. Una imagen inimaginable hace no muchos años.

A punto de entrar en funcionamiento, el instrumento homólogo europeo es SPHERE (Spectro-Polarimetric High-contrast Exoplanet REsearch), un instrumento que pretende lo mismo que el norteamericano GPI; fotografiar exoplanetas hasta 12.5 magnitudes más débiles que la estrella que orbitan y que, observados desde la Tierra, están extremadamente próximos a la estrella.

Ambos, GPI y SPHERE, son instrumentos que constituyen el estado del arte en cuanto a tecnología aplicada a la astrofísica. El reto no es trivial, fotografiar mundos como el nuestro.

Y para despedir estas líneas sobre exoplanetas, nada mejor que otra imagen histórica; uno de los primeros exoplanetas fotografiados mediante técnicas de imagen directa. El Telescopio Espacial Hubble captó este exoplaneta orbitando la estrella Fomalhaut. En la imagen, el planeta fotografiado en diferentes años del s. XXI.

 

fomalhaut

 Crédito de la imagen : Hubble Space Telescope (NASA/ESA)